Cina pertama menetap di Sarawak

SEORANG Hokkien dari Singapura, Ong Ewe Hai, 17, merupakan salah seorang Cina pertama yang menetap di Sarawak semasa era pemerintahan Brooke.

Dilahirkan pada 1830, Ewe Hai berhadapan dengan kehidupan sukar di Singapura kerana ketika berusia tujuh tahun, ayahnya Ong Koon Thian meninggal dunia. Apa yang lebih sukar ialah ibunya seorang balu perlu menyara keluarga yang terdiri daripada dua adik-beradik lelaki dan tiga adik-beradik perempuannya.

Dengan sedikit pendidikan, Ewe Hai harus membantu ibunya memenuhi keperluan dengan mencari pekerjaan apabila beliau menjadi peniaga ketika berusia 16 tahun. Melihat bakat dan semangat remaja itu, seorang teman lama Lim Eng Moh memberitahunya bahawa ada banyak kekayaan yang harus dibuat di Borneo – sebuah tanah “susu dan madu”.

Tanpa ucapan selamat tinggal (adieu), mereka berangkat ke Kuching dan mendapati bahawa ada keuntungan besar yang dapat diperoleh melalui perdagangan barter dengan penduduk tempatan di sini.

Pada tahun 1846 – empat tahun selepas James Brooke menjadi Rajah – mereka berdua menubuhkan Ewe Hai, Moh dan Company, sementara Ewe Hai kembali ke Singapura untuk membeli barang-barang yang paling banyak dicari.

Rajah James Brooke

Walaupun berusia 16 tahun, Ewe Hai ialah ahli perniagaan yang dipercayai dan komuniti perniagaan memberikan wang tunai secara kredit, berdasarkan kejujurannya. Itu ialah masa yang sukar kerana, dia harus melakukan pembelian sendiri dari Sarawak dan membawa barang-barang itu di kapal pulang ke Singapura secara fizikal.

Ong Boon Lim dalam penerbitannya “Ong Tiang Swee of Sarawak” (1988) mengatakan: “Perjalanan kapal layar pada masa yang jauh itu sangat menjengkelkan dan tidak selesa dan pelayaran ke Sarawak sering memakan masa dari tiga hingga tujuh hari…

“Dengan hasil penjualan masing-masing, Ewe Hai membeli banyak barang-barang yang sesuai dan menarik untuk dibawanya kembali ke Sarawak.

Ketika para pelombong emas Hakka dari Bau membakar kedai di Bandar Kuching pada 1857, Ewe Hai telah menjadi ahli perniagaan yang berjaya terlibat dalam penjualan pemprosesan “tanaman emas” rumbia dan eksport komoditi seperti gambir dan lada.

Beliau juga mengimport tekstil dan keperluan lain untuk Kuching seiring bertambahnya populasi dan reputasinya.

Perniagaannya berkembang dan Ewe Hai membawa rakan kongsi lain dan menubuhkan Kay Cheang, Ewe Hai and Company di Singapura. Pada peringkat permulaan, Ewe Hai menjalinkan hubungan rapat dengan seorang peniaga Melayu dan selalunya ketika beliau pergi bersama-sama Lim Eng Moh mereka akan singgah di rumah rakannya yang berbangsa Melayu — makanan rebusan pisang dan nasi disajikan untuk sarapan.

Sebagai kegemaran Rajah Charles, Ewe Hai dilantik sebagai “Penasihat Hal Ehwal China” dan kemudian “Kapitan China” atau Ketua Masyarakat Cina.

Menjelang 1871, beliau menubuhkan Persatuan Hokkein Kuching. Salah satu warisan Ewe Hai ialah pembinaan deretan 40 lot kedai dua tingkat di Jalan Ong Ewe Hai ketika ini setelah kebakaran besar di Kuching tahun 1884.

Kebakaran bermula pada jam 1 pagi pada tanggal 20 Januari iaitu pada hari Ahad yang melibatkan kawasan sudut kedai persimpangan Carpenter China Street dan diserang angin kencang, telah merebak ke Bishop-Gate Street dan Main Bazar hingga sejauh Jalan Rock.

Menjelang jam 6 pagi 190 kedai musnah dan dalam dua tahun ke depan Ewe Hai bersama-sama dengan ahli pengasas Ghee Soon, Law Kian Huat membina semula Kuching.

Law yang pertama kali mendengar mengenai Sarawak dari Ewe Hai, tiba di Kuching pada 1852 membantu membina kedai-kedai pertama di samping Sarawak Steamship Company.

WJ Chater dalam Sarawak Long Ago berkata: “Rumah kedai yang musnah secara beransur-ansur dibina semula dalam dua tahun ke depan — tujuh puluh pada tahun 1885 dan yang lainnya pada tahun 1886. Sementara itu, kerajaan membina rumah atap sementara bagi mereka yang kehilangan tempat tinggal.”

Ewe Hai meninggal dunia setelah sakit pada 9 Jun 1889 ketika usianya 60 tahun dan dikebumikan di kebunnya di belakang stesen Holland Road Railway di Singapura. Anak lelaki Ewe Wai Ong Tiang Swee mewarisi syarikat ayahnya yang ditukar menjadi Ong Ewe Hai and Company.

Kuching, tahun 1864

Dilahirkan di Kuching pada 3 Ogos 1864, Tiang Swee ialah anggota pertama suku Ong Sarawak yang mempunyai pendidikan Inggeris. Setelah menamatkan pendidikan rendahnya di Sekolah St Thomas di Kuching, beliau melanjutkan pelajarannya ke Singapura dan berkahwin sejurus sahaja selepas kebesaran besar di Kuching pada 1885.

Setelah isterinya meninggal dua tahun kemudian, dia kembali ke Singapura dan berkahwin untuk kali kedua serta membawa isterinya ke Kuching. Tiang Swee telah mula menguruskan perniagaan ayahnya dan dengan latar belakang dalam bahasa Inggeris anggota masyarakat tempatan yang terkemuka.

Pada 1889 dan pada usia 26 tahun, beliau menggantikan ayahnya sebagai “Kapitan Cina” dan Ketua Persatuan Hokkien.

Digambarkan sebagai “Bapa Pembangunan Ekonomi” orang Cina Sarawak, beliau dilantik sebagai anggota “Majlis Negeri” dan Majlis Tertinggi serta Ketua Majistret Mahkamah Cina pada 1911. Anggota pengasas Majlis Perbandaran Kuching dan Sekolah Bebas Hokkein, beliau ialah Penasihat Sir Charles Rajah Vyner Brooke di Lembaga Eksport Ladang dan Getah Sarawak pada 1924 dan 1926.

Beliau juga salah seorang “Ahli Jawatankuasa Pentadbiran” telah dipilih Charles yang memerintah Sarawak dari 1923 hingga akhir Perang Dunia Kedua. Semasa penjajahan Jepun, Tiang Swee dan keluarganya mempertaruhkan nyawa mereka sehingga mengirim makanan kepada tahanan di Kem Tahanan Batu Lintang.

Tepat sebelum Perang, dua anak lelaki beliau mengikuti jejaknya; Kwan Hin (lahir pada 1896) dan Hap Leong (1901) masing-masing menjadi Ketua Persatuan Hokkein merangkap Kapitan Cina dan Majlis Negeri. Sebagai ahli Majlis Negeri, Hap Leong dan orang Cina terkemuka lain tidak hadir dalam pengundian Rang Undang-Undang Penyerahan semasa mesyuarat Majlis Negeri pada 15 Mei 1946.

Sebanyak 18 anggota Majlis Negeri yang diketuai oleh Pemangku Ketua Setiausaha J.B. Archer memilih penyerahan Sarawak kepada British sementara 16 memilih menentang penyerahan.

Sekiranya kedua-dua Hap Leong dan rakannya menghadiri pertemuan itu dan memilih untuk memilih menentang penyerahan, sejarah akan berubah kerana Sarawak akan diberikan kepada Britain untuk menjadi Koloni Mahkota. Sarawak mengambil jalan alternatif menuju kemerdekaan.

Muzium Sejarah Cina, Tebingan Kuching